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Sultan Khan con su trofeo de Campeón Británico 1932

Sultan Khan con su trofeo de Campeón Británico 1932

Uno de los maestros más talentosos del siglo XX es el casi desconocido Mir Sultan Khan (Punjab, India Británica – 25 de abril de 1966 Punjab, Pakistán), cuya carrera ajedrecística duró solo cinco años.

Llegó a Europa en 1929 con el único antecedente de haber ganado el Campeonato de la India de 1928, logró estar entre los 10 mejores ajedrecistas del mundo, ganó el Campeonato Británico en tres de las cuatro ocasiones en que participó y fue hasta varias décadas después de jugar, el mejor ajedrecista asiático.

Era el décimo hijo de una familia modesta, tuvo siempre problemas de salud (malaria, resfríos, gripes y dolores de garganta le acompañaron en su estancia europea) y no hay constancia de que supiera leer ni escribir ningún idioma europeo, ello dificultaba su aprendizaje a través de los libros, pero aprendió de la experiencia propia y de lo que veía jugar, su fuerte era la fase de maniobras en el medio juego y un excelente manejo de los finales, tenía una tremenda fe en sí mismo, nunca se conformaba con las tablas y era muy tenaz en la defensa, en el libro The Best Games of Mir sulthan Khan. An India Mystic challenges the West de R. N. Coles hay muchos ejemplos de partidas salvadas “milagrosamente”.

El propio Sultan Khan consideraba que una defensa exitosa era un elemento fundamental del juego, que para triunfar un jugador debía ser capaz de mantener una gran concentración, que debía estar siempre alerta, sin desconcentrarse, pues un solo error puede bastar para fracasar. “En la práctica él demostró la validez de su opinión,  al poseer lo que parecían unos nervios de acero”, apuntó Coles.

Recordemos que el ajedrez occidental no era popular en los países asiáticos, donde nació Sultan Khan lo más practicado era la versión india del ajedrez.

Sultan Khan mostró un gran talento para el ajedrez indio, que aprendió a jugar a los nueve años, en 1926 el maharajá Coronel Nawad Sir Umar Hayat Khan (“Sir Umar”) percibió el potencial que tenía y lo alentó a que practicara el ajedrez occidental.

Durante dos años Sultan (era su nombre, no un título) perfeccionó su ajedrez “europeo”  y en la primavera de 1929 Sir Umar lo llevó a Inglaterra para jugar torneos.

Al ser el campeón de la India se le había concedido el derecho a participar en el Campeonato Británico de 1929, que se iba a jugar en agosto en Ramsgate.

Como preparación, en mayo de 1929 jugó en Londres un match contra un fuerte jugador de su club, el “Imperial Chess Club” y otros torneos menores, sus resultados no fueron brillantes, pero no todo era negativo, fue adquiriendo experiencia, aumentando su fuerza, y fue entrenado por Frederick Yates y William Winter.

Para sorpresa general, tras perder la primera partida, Sultan Khan se impuso en el Campeonato Británico de 1929, mostrando sus rápidos progresos, si bien fue favorecido por la ausencia de los fuertes maestros Sir George Thomas y Yates que estaban jugando el torneo de Karlovy Vary (Carlsbad).

Savielly Tartakower y Sultan Khan con su turbante, match de Semmering 1931

Savielly Tartakower y Sultan Khan con su turbante, match de Semmering 1931

En noviembre de 1929 Sir Umar volvió a la India, y también su protegido –sirviente  Sultan Khan, pero en mayo de 1930 retornó a Inglaterra.

Jugó en Scarborough donde salió cuarto, detrás de Colle, Maroczy y Rubinstein, luego integró el equipo británico en la Olimpiada de 1930 en Hamburgo consiguiendo 11 puntos sobre 17 en el primer tablero.

Jugó numerosos torneos en Europa hasta 1933, no obtuvo un triunfo superlativo, pero nunca bajó del cuarto puesto, en Lieja 1930 quedó segundo detrás de Tartakower y delante de Colle, Nimzovich, Sir George Thomas y Rubinstein.

En Hastings 1930 – 31 salió tercero, detrás de Euwe y Capablanca, a quien derrotó, Capablanca dijo de Sultan Khan que era un genio, un cumplido de valor colosal viniendo de Capablanca.

Jugó como primer tablero del equipo británico, en la Olimpiada de Praga 1931, otra vez con un resultado magnífico, hizo 11½ puntos sobre 17, con victorias sobre Rubinstein y Flohr y tablas con el campeón del mundo Alekhine y su dos veces retador, Bogoljubow.

Yates ganó el Campeonato Británico de 1931 en Worcester, pero Sultan Khan, que esa vez salió segundo, se impuso en los dos campeonatos siguientes, en Londres 1932 y Hastings 1933, este fue su último torneo europeo y también de su carrera.

Durante su estancia en Inglaterra jugó dos matches, contra Savielly Tartakower en 1931 que ganó 6½ – 5½ y contra Salo Flohr en 1932 que perdió por 2½ – 3½.

En la Olimpiada de Folkestone 1933 Sultan Khan hizo el 50 % jugando siempre como primer tablero, cuenta Reuben Fine que tras esa olimpiada los integrantes del equipo de EE UU, que había salido campeón, fueron invitados a la residencia de  Sir Umar, donde “[Sultan Khan], era tratado como un sirviente (lo que efectivamente era, de acuerdo a la ley india) por el maharajá y nos encontramos en la situación peculiar de ser servidos en una mesa por un gran maestro de ajedrez”.

En diciembre de 1933 Sir Umar retornó a la India, y también Sultan Khan, que fue recibido como un conquistador.

Según Miss Fatima campeona de ajedrez de la India, y también sirviente de Sir Umar, Sultan Khan estuvo lejos de lamentar su vuelta y su carrera ajedrecística truncada, pues en Europa se había sentido como en una prisión.

Ya no volvió a jugar al ajedrez salvo en febrero de 1935, un match contra el co-campeón indio de ese año, el veterano V.K. Khadilkar, a quien derrotó por 9½ – ½.

Cuando su mecenas-amo falleció, en 1944, le dejó en herencia una pequeña granja, que Sultan Khan y su familia explotaron, Sultan Khan murió de tuberculosis, al parecer contraída en su estancia europea.

Recordemos la victoria más importante de Sultan Khan.

Mir Sultan Khan – José Raúl Capablanca
Defensa India de Dama, [E12], Hastings 3031 Hastings (3), 31.12.1930

Ver en visor

Leer el artículo completo en La Tabla de Flandes

 


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